Thomas Fuller, l’esclave analphabète qui excellait dans les calculs mentaux


Tom Fuller est né en Afrique en 1710, dans ce qui est aujourd'hui le Libéria et le Bénin. À l'âge de 14 ans, en 1724, il est capturé et vendu à Elisabeth Coxe, puis emmené en Virginie, aux États-Unis, pour travailler dans une plantation, où il passera le reste de sa vie.

Connu sous le nom de Negro Tom, il n'a jamais eu accès à l'éducation formelle, ne savait ni lire ni écrire, mais avait une capacité impressionnante à effectuer des calculs mentaux.

Le mouvement abolitionniste, né aux États-Unis à la fin du XVIIIe siècle, s'en est servi comme bannière pour faire tomber l'idée stupide que les Noirs étaient intellectuellement inférieurs aux Blancs.

Sa capacité à effectuer des calculs mathématiques lui a valu le surnom de "la calculatrice de Virginie" et a attiré l'attention de William Hartshorne et Samuel Coates, deux importants propriétaires terriens de la région. Vers 1780, ils ont défié Tom Fuller en lui posant une série de questions nécessitant un calcul précis comme « Combien y a-t-il de secondes dans un an et demi ? ». Tom a répondu à chacune d'elles, et lorsqu'on lui a demandé combien de secondes un homme de 70 ans, 17 jours et 12 heures a vécu, il a lancé une balle dans une tentative des hommes de le corriger. En moins d'une minute et demie, il a répondu 2 210 500 800. Hartshorne et Coates, cependant, ont fait le calcul en utilisant des calculs sur papier et étaient prêts après six minutes à lui dire qu'il avait tort, lorsque Fuller leur a rappelé qu'ils avaient oublié les années bissextiles.


Le dernier test consistait à effectuer plusieurs multiplications avec des nombres à 9 chiffres. Negro Tom les a eus là encore.

Il mourut à l'âge de 80 ans, en 1790, sur la même où il avait vécu. N'ayant jamais appris à lire et à écrire, il n’a jamais regretté de n’avoir pas reçu une éducation appropriée car il était conscient que l'éducation formelle ne suffisait pas à garantir la construction des savoirs. Il allait jusqu’à soutenir que : « Beaucoup de savants sont de grands fous » .