Avec une durée de 38 minutes, cette guerre est la plus courte de l’histoire

Situé dans l'océan Indien, Zanzibar était un pays insulaire au large des côtes du Tanganyika, faisant actuellement partie du territoire tanzanien. Depuis 1698, l'île est sous le contrôle des sultans d'Oman, qui ont expulsé les colons portugais qui en avaient revendiqué la possession en 1499.

En 1858, le sultan Majid bin Saïd a déclaré l'île indépendante d'Oman, reconnue par le Royaume-Uni, qui a divisé le pays. C'est alors dans la ville de Zanzibar que les sultans suivants ont établi leur capitale et siège du gouvernement dans un palais construit surplombant la mer.

Tout a changé à la mort du sultan Sayyid Ali, laissant son fils unique Khalid bin Barghash monter au pouvoir à sa place. Cependant, le consul britannique voulait que quelqu'un d'autre contrôle l'île : Hamad ibn Thuwayn, cousin de Khalid, qui était plus malléable et pourrait collaborer avec les politiques et les traités européens. Khalid était connu pour être résistant aux politiques territoriales européennes telles que l'abolition de l'esclavage et la restauration de l'économie marchande.

En tout cas, les lois de Zanzibar ne stipulaient pas que le pouvoir devait procéder de manière linéaire et héréditaire, les Européens n'ont donc enfreint aucun protocole lorsqu'ils ont exigé qu'un autre prétendant occupe le poste de pouvoir maximum.

Mais dans l'esprit de Khalid, ils l'étaient.

La préparation

Khalid est resté au dépourvu et a permis à Hamad de régner pacifiquement pendant plus de trois ans, jusqu'au 25 août 1896, date à laquelle il est décédé subitement dans son palais. Même s'il n'y a aucune preuve, il est acceptable que Khalid l'ait empoisonné, car il ne lui a pas fallu longtemps pour exposer son plan de prise de contrôle massif dès que Hamad a fermé les yeux.

Quelques heures après sa mort, l'homme a assumé la position de sultan, même sans connaissance britannique. Lorsqu'il a appris le revirement, le diplomate Basil Cave a ordonné à Khalid de démissionner, mais Khalid l'a ignoré et a commencé à rassembler ses troupes autour du palais. À la fin de la journée, il disposait d'une force de 2 800 hommes, pour la plupart des civils, armés de fusils de chasse.

Craignant une attaque, Cave envoya 900 soldats de Zanzibar sous le commandement du lieutenant Arthur Edward Harrington Raikes du Wiltshire Regiment. Plus de 150 marins ont été appelés pour éviter la confusion parmi les citoyens, ainsi que pour protéger le consulat britannique.

Cave a continué à envoyer des avertissements à Khalid, ordonnant à ses troupes de se rendre et de quitter le palais, mais l'homme a continué à l'ignorer. A 15 heures ce jour-là, il a tenu une cérémonie au cours de laquelle il est monté illégalement au pouvoir, averti par le diplomate britannique que son attitude constituait un acte de rébellion qui pourrait faire que son sultanat ne soit plus reconnu par le gouvernement britannique.

Quelques minutes

L'ultimatum de Khalid a été lancé le lendemain, l'obligeant à quitter le palais une fois pour toutes avant 9 heures du matin le 27 août, sinon il ferait face aux "conséquences les plus désastreuses". La réponse de Khalid fut d'ordonner à tous les navires non militaires de quitter le port pour la guerre à venir.